Himmelsbach, Sabine, Basel

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Art historian
since 2012 Director House of electronic Art Basel (HeK), Switzerland
2005 – 2012 Director Edith Russ Site for Media Art Oldenburg, Germany


Installed: 27-08-2014
Location | GPS: HeK (House of Electronic Arts) Basel, 52.515353,13.3803765
Author: Prof. Dr. Hans Ulrich Reck
Curator: Sabine Himmelsbach
Roof Size | Font Size: 265 qm | 17m x 4,85m
On Air:

Installed: 13-05-2011
Location | GPS: Kumu Art Museum Tallinn, Estonia | 59.436347,24.796867
Curator: Sabine Himmelsbach
Roof Size | Font Size: 720qm | 7m x 62,5m
On Air: Google Earth 1-2013, AeroWest 7-2012

Installed: 20-09-2008
Location | GPS: Edith Russ Site for Media Art, Oldenburg/Germany | 53.1436597,8.2087152
Curator: Sabine Himmelsbach
Roof Size | Font Size: 144qm | 5m x 9m
On Air:



Interview: Sabine Himmelsbach, Oldenburg 2008


REMOTEWORDS: The Edith Russ Site for Media Art message is a short and succint ON. What do these two letters mean to an art institution that is devoted exclusively to the new media.

Sabine Himmelsbach: ON as a signature has been perfectly selected for an institution that is dedicated to the presentation and mediation of new media art and is therefore open for new distribution contexts and formats. New media artists use all kinds of communication channels – radio, television, the Internet are platforms for their artistic interventions and aesthetic practice. In its programming, the Edith Russ Site for Media Art is reflecting THESE practices. Our exhibitions not only take place in the actual exhibition space, but also on the regional television channel “Oldenburg 1” on which we present current video art once a month, on the Internet (for example the exhibition “My Own Private Reality. Growing Up Online in the 90s and 00s”, which included mostly webbased works) or on the radio (featuring sound based exhibitions like “Sound//Bytes. Electronic and Digital Sound Scapes”).

RW: We have consciously installed an On switch but, at the same time, left out the Off switch. This seems to be symptomatic for the paradigmatic shifts that society experiences via digitalization. What does it mean to be online forever? How do you get feedback using the media to create art?

SH: This shift is indeed paradigmatic. A constantly increasing number of people is communicating through digital networks worldwide. “You” was the person of the year in 2006 in the TIME Magazine, acknowledging the efforts that users all over the world put into their online activities – be it their creation of videos on YouTube or profils on Facebook or MySpace, the upload of fotos on Flickr, writing blogs about their daily lives or political opinions, or other activities like contributing to the online encyclopedia Wikipedia, to name only a few. The worldwide digital networks and communities have generated a lot of social potential and a creative use of new media technologies. Of course they also contributed to the ever growing mass of information that needs to be filtered daily and the need to get away from beeing constantly ON.
The feedback in the media arts resulted in a lot of artistic practice that is taking place on the World Wide Web itself, using its structures and possibilities to reach a global audience. A lot of artworks are actively engaging other users and are based on their input, creating thus new groups and communities. Examples have also been shown in the exhibition “My Own Private Reality”.

RW: On much equipment, the off switch is in any case obsolete. If the user is not yet online everyday for 24 hours, the machines are. Server and standby appliances such as modems, fax machines, wireless-Lan stations, digital receivers and much more run 24/7/365. Alone in Germany, their estimated power consumption corresponds to the production of 2 nuclear power stations. Are there actually no ecological tendencies in media art?

SH: Of course power is used by technological equipment, no doubt. Ecological strategies in media art take a different approach. They work with the potentials offered by the use of the media to comprehend ecological questions. They draw on the methods and results of scientific research and utilize global communications technologies to actively integrate the viewers into the projects. These projects revolve around the charting of data and their audio visualization. For the most part, they circumvent common scientific technological recording methods and open up new worlds of perception. Last year the Edith Russ Site for Media Art has staged an exhibition that delt with ecological questions. “Ecomedia. Ecological Strategies in Today’s Art” was looking at the idea of ecology as a communicative system. The exhibition presented projects founded on progressive ecological models as well as visions of the future. It examined the role of art and new media over and above science, technology, and ecoactivism.

RW: So – should’nt we set a good example and switch off the recorder now?

SH: OK, switch it off!



A Longterm Project for Circulating News

REMOTEWORDS-Publication, text by Sabine Himmelsbach, 2011


For years, Achim Mohné and Uta Kopp have been in close collaboration with different institutions — often joined by scientists, writers and artists — in writing messages on the roofs of exhibition places and museums that are not visible on site but only legible via air and satellite photos. Not till Google updates the satellite data will the messages be readable worldwide in the popular geo-information program of Google Earth or the route finder Google Maps. In May 2011, on the roof of the Kumu Art Museum in Tallinn, Estonia, the meanwhile sixteenth inscription will be up and running. Over the course of the years a network of markings will emerge that provide an insight into the self-image of cultural institutions and their positioning in digital space.

The REMOTEWORDS work by Mohné and Kopp has placed itself at the interface between the analogue and the digital world. Mounting the gigantic letters onto the roofs of cultural institutions worldwide, for instance, recalls Land Art projects. In the 1970s, the landscape itself became artistic material. Art no longer only took place in the context of art institutions, but invaded the countryside. With REMOTEWORDS, physical inscriptions take place in an urban context that first become perceptible from a bird’s-eye view. The theme of the second essential aspect of the project focuses on the media experience of the world via the computer and the possibilities of global digital networking. The messages on the roofs of cultural institutions are aimed at a global Internet public. The texts are related to the local situation, that is, the self-image of the institution, but can only become distinguish­able medially and after a time delay. The title of the work aptly characterizes the ambivalences thematized in the project. “Remote” describes the difficult accessibility of the words on the buildings’ roofs, as well as their reception via media channels that makes them available to a far distant public.

To broadcast their messages, the two artists use existing media platforms and sys­tems like Google Earth/Maps, Bing Maps or the NAS World Wind, which makes the world experienceable in digital representation. Mohné and Kopp deploy the Internet as an interface for their transmedial strategy. REMOTEWORDS links real space with the digital world of data. REMOTEWORDS’ website embeds the coordinates of the sites inscribed with messages directly into Google Earth or Google Maps. As soon as the data are updated online, they are readable via the services of the respective provider. Location and communication take place by way of, and in, the media. Through their project, Mohné and Kopp react to the fact that the real world is being increasingly overwritten by a network of digital data, which can in turn be called up via the mobile Internet, via laptop, smartphone and at almost any random location.

REMOTEWORDS takes up both the power and the powerlessness of digital observational and communication systems. Besides the practical information — for instance the location of the next restaurant or road directions — it is above all advertising that dominates the so-called Google apps. In response to this increasing commercialization, Mohné and Kopp react with a strategy of irritation. What does the word “ON” mean on the roof of a media-arts institution? How does the user interpret or react to “Click Here” on the roof of an Estonian museum? The words make declarations about the respective institutions, yet intentionally fail to provide any all too simple classification. Their messages are not there in order to advertise the institutions, but to incite our thinking: about the way we behave on the Net, about digital codes and about the use of digital space.

The changes in our society by network technology and the questions of our use of it are among today’s crucial issues. REMOTEWORDS would not only like to thematize these changes, but offer an opportunity to have an actual impact on what is represented in digital space. A concern for data privacy over the past years has meant that Google increasingly incurs criticism. The availability of its own data — in this case, views of a building from the air — is used by the two artists as self-empowerment via a strategy of broadcasting messages atop the globally downloadable images. They thus influence the perception of objects in digital space. Up to now, the inscriptions reflect the possibilities of self-positioning. Along with statements on functionality or the self-conception of an institution, phrases critical of the system itself are also found, such as “Off Limits for Google” on the roof of the Academy of Arts in Berlin. To prevent the inscription of this message in the digital world, Google would have to efface the picture of the building, which has as yet not occurred.

Since 2009 the two artists have invited the public itself to produce inscriptions on a satellite photo and to reflect on the central themes of urbanism, navigation and being digital. One of the main aspects of the work is to reclaim for the social sphere the digital space that exists in media platforms.


Ein Langzeitprojekt zur Verbreitung von Nachrichten

Seit vier Jahren beschriften Achim Mohné und Uta Kopp in enger Absprache mit den jeweiligen Institutionen — und oft unter Einbeziehung von Wissenschaftlern, Literaten und Künstlern — die Dächer von Ausstellungsorten und Museen mit Botschaften, die vor Ort nicht einsehbar sind, sondern nur über Luft- und Satellitenaufnahmen lesbar werden. Erst wenn die Satellitendaten von Google aktualisiert wurden, sind die Nachrichten im beliebten Geoinformationsprogramm Google Earth und dem Kartendienst Google Maps weltweit zu lesen. Im Mai 2011 wird auf dem Dach des Kumu Kunstmuseums in Tallinn, Estland, die inzwischen sechzehnte Beschriftung realisiert. Im Verlauf der Jahre entsteht so ein Netzwerk von Markierungen, das Aufschluss über das Selbstverständnis von Kulturinstitutionen und deren Positionierungen im digitalen Raum gibt.

Die Arbeit REMOTEWORDS von Mohné und Kopp positioniert sich an der Schnittstelle von analoger und digitaler Welt. Die Realisierung der großformatigen Beschriftungen auf den Dächern von Kulturinstitutionen weltweit erinnert zum einen an die Projekte der Land Art. In den 1970er Jahren wurde die Landschaft selbst zum künstlerischen Material. Kunst fand nicht mehr nur im Kontext von Kunstinstitutionen statt, sondern eroberte den Landschaftsraum. Bei REMOTEWORDS finden physische Einschreibungen in den urbanen Kontext statt, die erst aus der Vogelperspektive erfahrbar werden. Ein zweiter wesentlicher Aspekt des Projekts thematisiert das mediale Erleben der Welt mittels Computer und die Möglichkeiten der globalen digitalen Vernetzung. Die Botschaften auf den Dächern der Kulturinstitutionen richten sich an ein globales Publikum im Internet. Die Beschriftungen beziehen sich auf die lokale Situation bzw. das Selbstverständnis einer Institution, können aber nur medial vermittelt und zeitversetzt wahrgenommen werden. Der Titel der
Arbeit kennzeichnet treffend die im Projekt thematisierten Ambivalenzen — „remote“ beschreibt sowohl die schwere Zugänglichkeit der Worte auf den Dächern der beschrifteten Gebäude als auch ihre Rezeption durch mediale Kanäle, die sie für ein weit entferntes Publikum verfügbar machen.

Zur Verbreitung ihrer Nachrichten bedienen sich die beiden Künstler bestehender Medienplattformen und -systeme wie Google Earth/Maps, Bing Maps oder Nas World Wind, die die Welt als digitale Repräsentation erlebbar machen. Mohné und Kopp nutzen das Internet als Schnittstelle ihrer transmedialen Strategie. REMOTE­WORDS verbindet den Realraum mit der digitalen Welt der Daten. Die Website von REMOTEWORDS bettet die Koordinaten der mit Botschaften beschrifteten Orte direkt in Google Earth bzw. Google Maps ein. Sobald die Daten aktualisiert sind, werden sie über die Dienste des Anbieters lesbar. Verortung und Kommunikation findet über und in den Medien statt. Mohné und Kopp reagieren mit ihrem Projekt auf die zunehmende Überlagerung der realen Welt mit einem Netzwerk aus digitalen Daten, welches über mobiles Internet, über Laptop und Smartphone, an beinahe jedem beliebigen Ort abgerufen werden kann.

REMOTEWORDS handelt von der Macht und Ohnmacht digitaler Beobachtungs- und Kommunikationssysteme. Neben den praktischen Informationen — beispielsweise dem Standort des nächsten Restaurants oder einer Wegbeschreibung — dominiert vor allem Werbung die Suche in den genannten Google-Anwendungen. Auf die zunehmende Kommerzialisierung reagieren Mohné und Kopp mit einer Strategie der Irritation. Was bedeutet der Begriff „ON“ auf dem Dach eines Medienkunsthauses? Wie interpretiert bzw. reagiert ein User auf das „CLICK HERE“ auf dem Dach eines estnischen Museums? Die Begriffe treffen Aussagen über die jeweilige Institution, verweigern sich jedoch einer allzu einfachen Zuordnung. Ihre Botschaften sind nicht dazu da, die Institutionen zu bewerben, sondern sie regen zum Nachdenken an — über unser Verhalten im Netz, über digitale Codes und über die Nutzung des digitalen Raums.

Die Veränderungen unserer Gesellschaft durch die Netzwerktechnologien und die Fragen ihrer Nutzung gehören zu den entscheidenden Fragen der Gegenwart. REMOTEWORDS möchte diese Veränderungen nicht nur thematisieren, sondern bietet Möglichkeiten der aktiven Einflussnahme auf die Repräsentation im digitalen Raum. Google wurde in den letzten Jahren zunehmend wegen Datenschutzbedenken kritisiert. Die Verfügbarkeit der eigenen Daten — in diesem Fall Ansichten eines Gebäudes aus der Luft —nutzen die beiden Künstler zur Selbstermächtigung, indem sie die global abrufbare Bilder mit Botschaften belegen. Sie beeinflussen damit die Wahrnehmung von Objekten im digitalen Raum. Die bisherigen Beschriftungen reflektieren die Möglichkeiten zur Selbstpositionierung. Neben Aussagen über Funktionalität bzw. Selbstverständnis eines Hauses finden sich auch systemkritische Markierungen, wie „OFF LIMITS FOR GOOGLE“ auf dem Dach der Akademie der Künste in Berlin. Um die Einschreibung dieser Botschaft in die digitale Welt zu verhindern, müsste Google das Gebäude unkenntlich machen, was bisher nicht geschehen ist.

Seit 2009 laden die beiden Künstler das Publikum ein, selbst Beschriftungen auf einer Satellitenaufnahme vorzunehmen und über die zentralen Themen Urbanität, Navigation und Digitalität zu reflektieren. Den digitalen Raum bestehender Medienplattformen als soziale Sphäre zu reklamieren, ist einer der zentralen Aspekte der Arbeit.